THE COLLECTOR (2017)

EN/
It was a megalomaniac idea to paint a Lockheed F-104 Starfighter. However, as I inquired more about the sometimes tragic story behind this particular fighter jet and the collector, the envisaged painting aswell as the peculiar activity of collecting took on more depth and meaning. The Lockheed F-104 was eventually painted with a Death's Head Moth and punctured with a life sized needle, thereby referring to taxidermy as an example of the collecting activity. Gradually this activity presented itself as a somewhat dark characteristic feature of the contemporary human condition, or put more precisely, as a form of denying our human mortality.

The Death’s Head Moth owes its name to the stains on his chest piece which have the shape of a skull. Mindful the overall longing of the moth to draw closer to the sun and heat, revelling in the whole and eternal High Light and scorching its wings as flying too close to the sun, the association with death seems obvious. But a similar image applies for the rise and decline of the Lockheed F-104 Starfighter.

In particular, the (image of the) very short and thin wings which are likely one of the most typical and symbolic characteristics of the Lockheed F-104 Starfigther refer to its revolutionary but also absurd design. The supersonic fighter-bomber jet is therefore often described as "the missile with a man in it". Admittedly, this airplane broke all height and speed records but at the same time it demonstrated the worst safety record ever. Many horrible and fatal accidents got the F-104 the nickname "The Widow Maker". Despite the unambiguous association with fatal incidents, “The Widow Maker” was a success and many countries signed a contract with the producer Lockheed, including Belgium. In April 1964 the first F-104 Starfighter was delivered to the 10JB Wing. One Belgian pilot who died in an aircrash with the F-104 Starfighter was a family member of the collector of the exhibited aircraft.

In his Magnum Opus from 1973 'The Denial of Death', cultural anthropologist and winner of the Pulitzer Prize Ernest Becker describes ‘collecting’ as one of the many forms of death denial, the ultimate fallback and titanic but completely helpless attempt to find our immortality in something outside ourselves. In this sense the drawing of a Death's Head Moth on an aircraft which is called “The Widow Maker” allows us to investigate the link between the historical circumstances of the rise and decline of the aircraft as an artifact and the significance of the deferred characteristics which are being attributed to the object that must be(come) collectable, first and foremost for their explanatory value regarding to the questionnable denial of death as paradoxical part of our human conditionA life sized needle punctures simultaneously the Lockheed F-104 Starfighter and the Death’s Head Moth, pointing out the important relationship between all of these elements.

FR/
C'était une idée mégalomane que de peindre un Lockheed F-104 Starfighter dès que cette opportunité a été offerte. Cependant, plus j’appris l'histoire parfois tragique de l’avion de chasse et de son collectionneur, et plus de sens aurait la peinture comme l’aspect de collectionner comme activité en soi, un symptôme typique de l'être humain, qui est de ne pas vouloir mourir, ou plus frappant encore : la négation de la mort.

Le papillon ‘sphinx tête de mort’ doit son nom aux taches sur sa poitrine qui ont la forme d'un crâne. Avec l’image du papillon qui est attiré par le soleil et la chaleur, qui s'élève dans la lumière éternelle, et finit par mourir du fait que ses ailes sont brûlées car trop proches du soleil, l'association avec la mort est dès lors très explicite. Mais il en va de même pour le Lockheed F-104 Starfighter.

L'image du sphinx de la mort rappelle plus particulièrement les ailes très courtes et minces agissant comme les éléments les plus typiques et symboliques de la conception révolutionnaire mais non moins absurde de ce chasseur bombardier supersonique. Le F-104 est donc souvent décrit comme «le missile avec un homme en son sein». Bien que l’appareil ait battu tous les records de hauteur et de vitesse, il a également à son nom le pire record d’insécurité de tous les temps. De nombreux incidents lugubres et accidents mortels ont valu au bombardier de chasse le surnom "The Widowmaker". Malgré l'association prégnante avec des accidents mortels, l'appareil devint un succès et le fabricant Lockheed a signé un certain nombre de contrats avec plusieurs pays y compris la Belgique. En avril 1964, le premier F-104 Starfighter a été livré au 10ème JB Wing. L'un des pilotes belges qui a perdu la vie à bord de l’appareil qui a été peint et visible ici était un membre de la famille du collectionneur.

L'anthropologue culturel et gagnant du prix Pulitzer, Ernest Becker, affirme dans son ‘magnum opus’ de 1973 «The Denial of Death» que collectionner est l'une des nombreuses formes d’expansion de soi : notre peur viscérale de la mort nous entraînant en tant qu’être humain dans une tentative titanesque mais totalement inutile de quête d’immortalité. Le choix de peindre le Lockheed F-104 Starfighter avec un papillon de la mort ouvre la possibilité de relier les conjonctures historiques de l'avion comme un artefact et la signification des conditions latentes attribuées à l'objet à collectionner pour être étudié tel un symptôme de l'état humain. L'aiguille, qui transperce simultanément l’avion de chasse exposé et le papillon ‘sphinx de tête de mort’, représente à cet égard le symbole de la connexion entre ces éléments.

NL/
Het was een megalomaan idee om een Lockheed F-104 Starfighter te beschilderen zodra die kans zich bood. Hoe meer ik echter te weten kwam over het soms tragische verhaal achter de straaljager en de verzamelaar ervan, hoe meer betekenis zowel de beschildering als het aspect van het verzamelen als activiteit op zich zou krijgen als typerend symptoom van kind-en-mens-zijn, van niet-willen-sterven, of meer treffend: van doodsontkenning.

De Doodshoofdvlinder heeft zijn naam te danken aan de vlekken op het borststuk die de vorm van een schedel hebben. Met het beeld van de vlinder die wordt aangetrokken door zon en warmte, die opgaat in het eeuwige licht en uiteindelijk sterft omdat de vleugels te dicht bij de zon worden verschroeid lijkt de associatie met de dood wel erg expliciet. Maar hetzelfde geldt voor de Lockheed F-104 Starfighter.

In het bijzonder herinnert het beeld van de Doodshoofdvlinder aan de erg korte en dunne vleugels die gelden als de meest typerende en symbolische elementen van het revolutionaire maar ook absurde ontwerp van deze supersonische jachtbommenwerper. De F-104 wordt daarom vaak omschreven als “the missile with a man in it”. Het toestel verbrak weliswaar alle hoogte- en snelheidsrecords maar schreef tegelijk ook het slechtste veiligheidsrecord aller tijden op zijn naam. Tal van akelige incidenten en fatale ongelukken bezorgden de jachtbommenwerper de bijnaam “The Widowmaker”. Ondanks de pregnante associatie met dodelijke ongevallen werd het toestel een succes en tekenden tal van landen in op het contract van de producent Lockheed, waaronder ook België. In april 1964 werd de eerste F-104 Starfighter aan de 10de JB Wing geleverd. Een van de Belgische piloten die hierna tijdens een vlucht met het toestel het leven liet, was een dierbaar familielid van de verzamelaar van het geschilderde exemplaar dat hier te bezichtigen valt.

Cultureel antropoloog en winnaar van de Pulitzer-prijs Ernest Becker stelt in zijn magnum opus uit 1973 ‘The Denial of Death’ dat het verzamelen een van de vele vormen van doodsontkenning is waar wij als mens naar teruggrijpen om in een titanische maar volstrekt hulpeloze poging onze onsterfelijkheid te vinden in iets dat buiten onszelf ligt. De keuze om de Lockheed F-104 Starfighter te beschilderen met een Doodshoofdvlinder opent in die zin de mogelijkheid om het verband tussen de historische omstandigheden van het vliegtuig als artefact en de betekenis van de latente voorwaarden die worden toegeschreven aan het object dat verzameld moet kunnen worden te onderzoeken als een symptoom van de menselijke conditie. De naald die tegelijk door de tentoongestelde straaljager en door de Doodshoofdvlinder wordt gestoken staat in dit opzicht symbool voor de verbinding tussen deze elementen.

                                    

01.jpg
02.jpg
03.jpg
07.jpg
08.jpg
05.jpg
04.jpg
06.jpg

VIDEO:


© Text by Tom Simons.
©Translation by Tom Simons, Luc Robert